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Dom., Out.
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Incêndios

Novos dados sobre incêndios florestais confirmam que os incêndios florestais estão a generalizar-se, queimando quase o dobro da área do que há 20 anos, diz a Global Forest Watch. As conclusões chegam após um estudo de investigadores da Universidade de Maryland, que calculou que os incêndios resultam, atualmente, em mais de três milhões de hectares de área ardida do que em comparação com 2001.

Os investigadores usaram imagens de satélite Landsat para mapear a área da cobertura de árvores perdida anualmente entre 2001 e 2021. Os incêndios causaram alterações a longo prazo na estrutura florestal e na química do solo, e diferem de incêndios de menor intensidade que proporcionam benefícios ecológicos para muitas florestas.

Os novos dados fornecem uma visão deste tipo de incêndios ao longo dos últimos 20 anos, numa resolução mais elevada do que nunca, e ajudam os investigadores a distinguir o impacto da perda de cobertura de árvores por incêndios e perdas por outros meios, como a agricultura e a silvicultura.

De facto, 2021 foi um dos piores anos para os incêndios florestais desde a viragem do século, causando uma perda de 9,3 milhões de hectares de cobertura de árvores a nível global — mais de um terço de todas as perdas de cobertura de árvores que ocorreram nesse ano.

As alterações climáticas são, diz a Global Forest Watch, um dos principais motores do aumento da atividade dos incêndios. As ondas de calor extremas já são 5 vezes mais prováveis do que há 150 anos e espera-se que se tornem ainda mais frequentes à medida que o planeta continua a aquecer.

Temperaturas mais quentes secam a paisagem e ajudam a criar o ambiente perfeito para incêndios florestais maiores e mais frequentes. Isto, por sua vez, leva a um aumento das emissões dos incêndios florestais, agravando as alterações climáticas e contribuindo para mais incêndios como parte de um ciclo sobre o clima de incêndio.

forest fires over time

O ciclo, aliado à expansão de atividades humanas como a agricultura para zonas florestais, está a impulsionar grande parte do aumento da atividade de incêndios, como os recentes incêndios em Portugal, Espanha e França, e noutras regiões da Europa.

A grande maioria - cerca de 70% - de todas as perdas relacionadas com o fogo nas últimas duas décadas ocorreu em regiões boreais. Embora o fogo seja uma parte natural de como as florestas boreais funcionam ecologicamente, a perda de cobertura de árvores relacionadas com o fogo aumentou a uma taxa de cerca de 110 000 hectares (3%) por ano nos últimos 20 anos - cerca de metade do aumento global total.

Por exemplo, em 2021, a Rússia registou um prejuízo de 5,4 milhões de hectares de cobertura de árvores relacionadas com incêndios, o maior registado nos últimos 20 anos e um aumento de 31% em relação a 2020. A perda deveu-se, em parte, a ondas de calor prolongadas que teriam sido praticamente impossíveis sem alterações climáticas induzidas pelo homem.

A tendência é preocupante porque as florestas boreais são um dos maiores armazéns terrestres de carbono do planeta, com a maioria do carbono armazenado no subsolo, incluindo no permafrost. Historicamente, o carbono tem sido protegido contra incêndios pouco frequentes que ocorrem naturalmente. Mas as mudanças na atividade climática e dos incêndios estão a derreter o permafrost e a tornar o carbono do solo mais vulnerável à queima. Estas dinâmicas florestais poderiam eventualmente transformar as florestas boreais, que deixariam de ser um sumidouro de carbono e passariam a ser uma fonte de emissões de carbono.